La Caverne du Dragon

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La Caverne du dragon pendant la Première Guerre mondiale

Cette caverne appartenait aux français puis aux allemands et français. Elle était assez organisée, elle servait à stocker les munitions, la nourriture, les soldats et l’eau. Elle contenait pharmacie, bloc opératoire, puits d’eau… C’est pour conforter leurs positions sur le plateau du Chemin des Dames que les Allemands lancent une attaque victorieuse sur la caverne le 25 janvier 1915 : ils se trouvent désormais à six-cents mètres de la première ligne française et quatre-vingt mètres au-dessus.
Ce poste avancé est alors protégé et aménagé : les Allemands y amènent l’électricité et le téléphone, un puits y est creusé et une chapelle est même édifiée. Enfin, ils relient la Caverne avec les lignes arrières par l’intermédiaire d’un tunnel. Ainsi, en cas d’attaque, les renforts et les munitions arrivent rapidement et sans encombres tandis que les blessés sont évacués.
Stèle en souvenir des morts de la 164e division au-dessus de la caverne du dragon.
Le 16 avril 1917, lors de l’assaut de l’offensive Nivelle, les hommes sortant de la Caverne du dragon prennent à revers les Sénégalais qui s’étaient lancés à la conquête de l’isthme d’Hurtebise. Les Sénégalais sont désorientés et cèdent à la panique : cela met un coup d’arrêt à leur avancée. L’existence de nombreuses creutes reliées à l’arrière par des tunnels est une des explications de l’échec brutal de l’offensive.
Les Français, après plusieurs attaques en avril et mai 1917, tiennent quelques tranchées au niveau de l’isthme de l’Hurtebise. Le 25 juin, la 164e division d’infanterie est chargée de mener une nouvelle attaque pour contrôler l’ensemble de l’isthme et, si les circonstances le permettent, d’occuper la sortie nord de la Caverne du dragon. En préparation de cette attaque, les Français envoient des gaz asphyxiants dans les entrées sud de la grotte et prennent les Allemands au piège. L’assaut est mené à 18 heures par le bataillon Lacroix du 152eRI – le régiment des Diables Rouges – et le bataillon Moréteaux du 334e Régiment d’Infanterie. Les nids de résistance sont nettoyés aux appareils lance-flammes Schilt. Dans leur progression, les troupes françaises repèrent trois descentes permettant d’accéder à la grotte. L’exploration des boyaux révèle la présence de troupes allemandes qui, après négociation, acceptent de se rendre. « Le chiffre des prisonniers dénombré atteint 340, dont 10 officiers » (communiqué du 27 juin). Cette passe d’armes est alors célébrée comme une grande victoire militaire en France.
La caverne est inscrite au titre des monuments historiques en 2006

 

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